Por que o avião nazista experimental conhecido como o Horten nunca decolou?

O design exclusivo do panfleto, realizado nas coleções do Smithsonian, apaixonou os amantes da aviação por décadas.

Nos anos que se seguiram à Primeira Guerra Mundial, quando a aviação era a fúria na Europa e na América do Norte, mas o Tratado de Versalhes proibiu a produção de aeronaves militares na Alemanha, surgiram clubes de planadores em todo o país. Os irmãos Walter e Reimar Horten, de 13 e 10 anos, respectivamente, ingressaram no clube de planadores de Bonn em 1925, e logo deixaram de empinar pipas para uma atividade muito mais ambiciosa – experimentando uma aeronave futurista e sem cauda, ​​conhecida como vôo asa.

A ideia não era inédita; o engenheiro aeroespacial alemão Hugo Junkers havia patenteado um projeto de asa voadora em 1910. O conceito é que a fuselagem e a cauda de um avião, embora ofereçam controle lateral, adicionem muito peso e arraste e não contribuem para o levantamento. Uma asa voadora, sem esses apêndices, seria muito mais eficiente e, portanto, viajaria mais longe, se pudesse ser controlada. Os meninos Horten continuavam mexendo e, em 1932, haviam desenvolvido um planador de asa, feito em grande parte de madeira e linho, que realmente decolou – embora houvesse alguns problemas de estabilidade.

Em 1943, quando o marechal de campo nazista Hermann Göring exigiu que o próximo avião bombardeiro da Luftwaffe fosse capaz de transportar uma bomba de 1.000 kg de carga por 1.000 quilômetros no território inimigo a uma velocidade de 1.000 quilômetros por hora, os irmãos Horten lhe apresentaram planos para um jato asa voadora monopiloto. Sua estrutura de aço era coberta por uma madeira compensada e as asas eram acabadas em um revestimento protetor verde. Göring concedeu aos irmãos meio milhão de marcas de reich para desenvolver um bombardeiro de longo alcance, chamado Ho 229. Seu primeiro protótipo, um planador sem motor, teve um vôo de teste bem-sucedido em 1944 e um segundo protótipo movido a motor a jato levou ao ar no ano seguinte, estabelecendo que uma asa voadora motorizada poderia ser controlada em vôo. À luz dessa façanha, é possível o terceiro protótipo, o Ho 229 V3

Reimar Horten (à esquerda) e Jan Scott (à direita) estão sentados em uma mesa olhando papéis. 
A fotografia provavelmente foi tirada na Argentina em 1980. 
(Arquivos da NASM)

Em vez disso, em abril de 1945, o Terceiro Exército do General George Patton havia recuperado o V3 durante a Operação Paperclip, um esforço para capturar a inteligência alemã e mantê-la longe dos soviéticos. Os Aliados trouxeram os irmãos Horten a Londres para interrogatório. Após a guerra, Reimar não encontrou trabalho consistente em empresas aeroespaciais da Grã-Bretanha antes de retornar à Alemanha, onde obteve um doutorado em matemática; ele passou o resto da vida trabalhando em aeronaves na Argentina. Walter, de volta à Alemanha, juntou-se à nova Luftwaffe do pós-guerra.

Esta fotografia, tirada em 1950 pelo capitão Richard Kik Jr., mostra os painéis laterais externos anexados à seção central do Horten Ho 229 V3. 
(Capt. Richard Kik, Arquivos Jr. / Kenneth S. Kik)

Enquanto isso, o protótipo V3 foi transportado da Alemanha para a França e para os Estados Unidos, chegando ao Smithsonian por volta de 1952. Enquanto permaneceu armazenado por décadas, tornou-se objeto de fofocas e fascínios. Alguns entusiastas da aviação afirmaram que, se a guerra tivesse durado mais, os alemães poderiam ter usado os projetos dos Hortens para alcançar o primeiro bombardeiro furtivo. Essa ideia surgiu não apenas porque o elegante V3 se assemelha aos atuais aviões furtivos de alguma maneira, mas também porque Reimar Horten afirmou na década de 1980, implausivelmente, que ele queria adicionar uma camada de carvão à pele do V3 para difundir os feixes de radar; em todos os aspectos, um revestimento a carvão não teria permitido que a embarcação escapasse do radar de qualquer maneira. Embora o Horten Ho 229 V3 nunca tenha assistido a um combate, as reencarnações fugiram da cultura popular, como as movidas a hélices,Caçadores da Arca Perdida .

O V3 e seus protótipos ancestrais foram levados a sério, no entanto. Um dos principais projetistas de aeronaves da América, Jack Northrop, demonstrou grande interesse pelo planador de asas voadoras dos irmãos Horten nos anos 1930 e construiu seus próprios aviões de asa voadora na década de 1940. Por três décadas, a corporação agora conhecida como Northrop Grumman fornece às forças armadas americanas aeronaves furtivas, que têm essencialmente a forma de uma asa voadora.

O Horten 229 V3 em exibição com outras aeronaves nazistas no Udvar-Hazy Center. 
(Tobias Hutlzer)

Algum tempo depois que o V3 chegou aos Estados Unidos, os engenheiros americanos o estudaram de perto, de acordo com Russell Lee, curador do Museu Nacional do Ar e Espaço, que ajudou a restaurar a aeronave em 2011. “Quando tiramos esses painéis de madeira da parte inferior da seção central, descobrimos que havia marcas de queimadura lá ”, diz Lee,“ e sugere que os motores podem estar funcionando ”. Mas não há evidências de que esse jato experimental, ainda estranhamente intrigante depois de todos esses anos, tenha decolado.

Abaixo curadores do Smithsonian restaurando a aeronave

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