Lincoln e escravidão: “Se eu pudesse salvar a união sem libertar nenhum escravo, eu o faria”

Para gerações de americanos, Abraham Lincoln é o Grande Emancipador, o homem que acabou com a escravidão. Mas, argumenta Lucy Worsley, raspe a superfície e você descobrirá que os motivos do presidente não eram tão sem mácula quanto muitas pessoas acreditam.

O Memorial de Lincoln, em Washington DC, é muito familiar aos olhos britânicos – até porque os filmes de ação americanos parecem frequentemente mostrá-lo e os outros monumentos do National Mall da capital, sob ataque de terroristas, criminosos ou até alienígenas. Um ataque espetacular aos marcos de Washington DC é a abreviação de Hollywood para expressar a idéia de que os Estados Unidos e seus valores estão ameaçados.

Mas visite o memorial em qualquer dia de verão e você encontrará um lugar pacífico, lotado de crianças em idade escolar fazendo uma primeira visita à capital de seu país e aprendendo com seus professores a história básica do 16º presidente americano, Abraham Lincoln. Ele é uma das figuras imponentes da história que os americanos contam sobre si mesmos, a fim de explicar – na ausência de uma longa história compartilhada ou fronteiras naturais – o que mantém sua nação unida.

O que os alunos costumam aprender é que Abraham Lincoln é o “Grande Emancipador”, o homem que acabou com a escravidão, encerrando assim a Guerra Civil de 1861 a 1865 entre o norte da América e os estados separatistas do sul. E ele foi adorado por muitos americanos subsequentes por essas conquistas. “Ele mudou uma nação”, disse o 44º presidente dos Estados Unidos, Barack Obama, “e ajudou a libertar um povo”. Enquanto isso, o 45º prometeu ser “mais presidencial do que qualquer presidente que já ocupou esse cargo”, com apenas uma exceção: a do “grande e atrasado Abraham Lincoln”.

Para Lincoln, a emancipação dos afro-americanos não era um fim em si, era o meio para um fim

O memorial do Grande Emancipador é, ele próprio, uma espécie de encarnação física da União reunida após a Guerra Civil. Seus construtores tiveram o cuidado de usar pedras dos estados do sul que formaram sua própria Confederação e dos estados do norte que permaneceram na União. No topo estão os nomes de estados individuais, incluindo os estados da União que aboliram a escravidão antes do início da Guerra Civil e os estados confederados nos quais a escravidão permaneceu legal. Mas o memorial mistura os nomes de todos os estados, norte e sul, para mostrar que a natureza indissolúvel dos EUA está escrita em pedra.

O Lincoln Memorial faz parecer que a Guerra Civil Americana terminou bem e verdadeiramente. Mas foi apenas no ano passado que uma mulher morreu em Charlottesville, Virgínia, durante uma disputa sobre como exatamente o sangrento conflito de 150 anos atrás deveria continuar sendo comemorado. Existem muitos buracos na história de sucesso de livros escolares de Lincoln emancipando os escravos e curando uma nação dividida.

Para começar, Abe Lincoln não é exatamente o herói com sensibilidades modernas sobre a escravidão que as pessoas costumam assumir. Para ele, a emancipação de até 4 milhões de afro-americanos que trabalhavam nas plantações e indústrias do Sul não era um fim em si. Era um meio para atingir um fim, uma tática para derrotar o Sul, prejudicando sua economia. De qualquer forma, a secessão dos estados do sul aconteceu não apenas sobre a questão da escravidão, mas, mais precisamente, sobre a questão de saber se a escravidão seria ou não permitida nos novos estados que se formam na parte ocidental do continente norte-americano e querendo se juntar à União.

Não há lugar na América?

Para pessoas que acreditam acriticamente na imagem do Grande Emancipador, Lincoln fez algumas declarações surpreendentes sobre a escravidão. Aqui está apenas um deles: “Se eu pudesse salvar a União sem libertar nenhum escravo, eu o faria”. Ele também acreditava na idéia bastante desagradável – ou assim parece aos olhos modernos – de que os anteriormente escravizados não tinham lugar nos Estados Unidos, mas deveriam ser enviados de volta à África natal, ou mesmo à América do Sul ou Central.

Lincoln certamente não era abolicionista na linha de Harriet Beecher Stowe, cujo romance A Cabana do Tio Tom (1852) fez muito para convencer as pessoas de que a escravidão era moralmente errada. E sua conquista foi muito mais sutil do que simplesmente ordenar a emancipação. A habilidade de Lincoln era ocupar uma sucessão de posições que se modifica lentamente, bem atrás da vanguarda do pensamento radical sobre o mal da escravidão. Mas, ao fazer a jornada em direção à idéia de que a escravidão é inaceitável, ele foi capaz de levar a maioria dos americanos com ele. Em outras palavras, ele não era um santo, mas um ser humano. E um ser humano que passou a ser um político extremamente talentoso.

Foi durante a guerra que Lincoln decidiu fazer sua ‘Proclamação de Emancipação’ (em janeiro de 1863). Mesmo assim, o documento não prometeu liberdade a todos os escravos.

Vários estados proprietários de escravos permaneceram leais à União. Alguns daqueles com posições vulneráveis ​​e valiosas na fronteira da Confederação foram autorizados a manter a escravidão, a fim de mantê-los do lado de Lincoln e da União.

Trilha de devastação

Parte do comportamento das tropas da União de Lincoln em relação aos ex-escravos que escaparam ou foram libertados por seus proprietários foi terrivelmente comprometida.

Uma dessas controvérsias marca a épica marcha de 1864 por um exército da União em todo o estado da Geórgia. Liderado pelo general William Sherman e marchando sob uma bandeira de emancipação, o exército deixou um rastro de devastação em seu rastro. Aqueles do lado da União da história veem como uma missão bem-sucedida de misericórdia libertar os escravos. No entanto, a campanha de Sherman também pode ser lida como um ato desnecessariamente brutal de guerra total que viu os invasores falharem em cumprir seus supostos ideais.

Isso pode até ter se tornado a opinião dos afro-americanos anteriormente escravizados que se ligaram ao trem de um líder da União que opera sob Sherman, o brigadeiro-general Jefferson C. Davis. Um grande número – o número exato é desconhecido – de escravos fugidos juntou-se às forças de Davis. Eles queriam a proteção do exército de Lincoln. Afinal, as tropas a serviço do Grande Emancipador certamente cuidariam deles. Mas Davis queria livrar seu trem de bagagem do que via como um ônus de “negros inúteis”, diminuindo a velocidade e aumentando o risco.

O exército de Davis usou pontes de pontão para atravessar um pântano de águas negras profundas em Ebenezer Creek, perto de Savannah. Mas em um ato que mancha a memória e os motivos do lado da União, ele deixou seus recrutas indesejados para trás e corre o risco de cair nas mãos dos confederados. Um dos colegas de Davis acreditava que isso deveria resultar em “todos esses negros sendo recapturados ou talvez brutalmente fuzilados”. No evento, muitos deles morreram tentando atravessar o pântano em suas próprias jangadas improvisadas, ou mesmo nadando em suas águas.

Ebenezer Creek foi apenas um incidente vergonhoso, mas a destruição da reputação de Lincoln como o Grande Emancipador começou ainda mais quando o luto pelo assassinato de 1865 e sua subsequente comemoração ainda estava em andamento.

Logo após sua morte, uma ex-escrava chamada Charlotte Scott deu cinco dólares do seu salário para ir em direção a outra estátua de Lincoln, não o memorial de pedra no Mall, mas o Memorial de Emancipação de bronze em uma parte diferente de Washington DC.

Na inauguração da estátua, porém, um político e reformador negro chamado Frederick Douglass fez um discurso importante. Ele ressaltou que, mesmo que Lincoln terminasse a escravidão, ele sempre escolhia o curso de ação que mais beneficiaria a América branca. “Eu, assim como qualquer outro homem”, disse Lincoln uma vez, “sou a favor de ter a posição superior atribuída à raça branca”.

Frederick Douglass e outros observariam com pesar o fim da escravidão, em sentido formal, transformado em formas menos oficiais de abuso de afro-americanos. A segregação racial tornou-se um fato da vida em muitos estados anteriormente confederados, assim como o uso dos anteriormente escravizados como trabalho mal remunerado. De fato, a ‘escravidão’ ainda era possível – em tudo, menos no nome.

A Chattahoochee Brick Company foi um exemplo particularmente hediondo disso. Operando a todo vapor para reconstruir a cidade de Atlanta após a Guerra Civil, produzia milhões de tijolos por ano. Para isso, explorou uma brecha na 13ª Emenda à Constituição dos Estados Unidos, que formalizou a emancipação. A escravidão não pode mais existir, diz esta emenda, “exceto como punição pelo crime”.

Portanto, se você fosse condenado por um crime – uma situação que se aplica desproporcionalmente às pessoas negras -, você poderá trabalhar quase sem dinheiro sob um esquema chamado ‘aluguel de condenados’. Se for particularmente azarado, você poderá encontrar-se no quintal da Chattahoochee Brick Company, perto de Atlanta, onde milhares de condenados foram mortos até a morte e cujos corpos ainda estão por baixo dos restos dos trabalhos da empresa.

Uma repreensão tácita

Foi tudo isso e muito mais que levou Martin Luther King a subir nos degraus do Memorial de Lincoln em 28 de agosto de 1963 para discursar em uma manifestação de mais de 200.000 pessoas em defesa dos direitos civis.

Não foi por acaso que King escolheu este local para fazer um discurso que incluía as palavras ‘Eu tenho um sonho’. Ele estava se referindo ao sonho americano e sinalizando que King e seus colegas negros americanos também , como brancos, sonhavam em viver como cidadãos plenos na União de Lincoln. De pé nos degraus do Memorial de Lincoln, King estava dizendo tacitamente que o legado do presidente havia decepcionado ele e seus semelhantes. A emancipação prometeu mais aos negros americanos do que havia cumprido.

É claro que muita coisa mudou desde 1963. Mas a Guerra Civil e seus memoriais ainda causam consternação e até violência em 2018. O nexo tem sido um pequeno parque em Charlottesville, Virgínia, uma tranquila cidade universitária. Quando o visitei em junho, fui conduzido por um taxista chamado Mario, cuja cerimônia de casamento havia acontecido ao ar livre no pequeno parque. Ele me disse que ficou surpreso quando seu pai se recusou a posar para as fotos do casamento perto da estátua central do parque.

O pai de Mario tinha fortes sentimentos negativos sobre a estátua, porque é um memorial para outro general da Guerra Civil – um Confederado desta vez – chamado Robert E Lee. Para os parentes mais velhos de Mario, a estátua do general Lee não é “apenas” uma obra de arte – é o legado de um modo de vida supremacista branco que ainda restringe as oportunidades dos negros atualmente.

E a família de Mario certamente não estava sozinha em desprezar a estátua do general Lee. Em 2017, o conselho da cidade de Charlottesville votou para mudar o nome da área de ‘Lee Park’ para ‘Emancipation Park’, para combater o efeito da estátua em seu coração. Alguns foram ainda mais longe e argumentaram que a estátua deveria cair completamente. Parte da ofensa está no fato de a estátua de Lee não ser um produto da Guerra Civil ou de suas consequências. Foi erguida entre 1917 e 1924, um período em que a confiança voltava ao sul após a calamidade da década de 1860 – e quando linchamentos e outras atividades da Ku Klux Klan estavam em ascensão.

Tem sido argumentado que uma pessoa morta em 2017 foi a vítima mais recente da Guerra Civil Americana

No entanto, a ameaça de remover a estátua trouxe uma aliança de manifestantes em sua defesa, incluindo membros de um grupo extremista chamado ‘Unite the Right’. Houve confrontos violentos e, como conseqüência das ações de um dos apoiadores de ‘Unite the Right’, uma mulher – Heather Heyer – morreu.

Pode parecer extraordinário sugerir que uma pessoa morta em 2017 foi a vítima mais recente da Guerra Civil Americana, um conflito que deveria durar muito. Mas certamente há algo na reivindicação. “Ainda estamos sofrendo, temos muito o que fazer”, disse a mãe de Heather Heyer em agosto de 2018, um ano após a morte da filha. “Temos um enorme problema racial em nossa cidade e em nosso país”.

Isso está em desacordo com a mensagem de unidade implícita no memorial de Lincoln que apresenta o homem e seu significado a muitos americanos até hoje.

A Grã-Bretanha tem a vantagem de várias ferramentas úteis para a construção da nação: séculos de história, uma conveniente fronteira natural, até uma poderosa monarquia anteriormente sem medo de usar a força para manter suas partes constituintes unidas.

A América, por outro lado, sem todas essas coisas, teve que escrever sua própria história. E, quando chega ao capítulo sobre a Guerra Civil, está claramente muito longe de ter chegado ao seu rascunho final.

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