De escravo a milionário filantropo: a história de Biddy Mason

Em 15 de agosto de 1818, uma menina chamada Bridget nasceu como escrava na Geórgia. Ela foi vendida quando criança a novos mestres que a chamavam de Biddy. Quando Biddy completou 18 anos, ela foi apresentada como presente de casamento a Robert Marion Smith e sua esposa Rebecca no Mississippi. Esta foi a vida de uma mulher negra escravizada no Deep South. Ela era uma propriedade a ser comprada, vendida, punida e até violada se o mestre assim o desejasse.

Mas a história de Biddy é diferente. É a história de uma mulher forte e humilde que suportou terríveis adversidades antes de lutar bravamente pela liberdade e vitória de sua família. A história de Biddy nos leva dos campos úmidos de algodão do Mississippi até a cidade fronteiriça de Los Angeles, onde Biddy se torna uma das parteiras mais procuradas da cidade e concentra seus ganhos em um pequeno império imobiliário.

Mas antes de chegarmos a esse final feliz, há décadas de degradação a suportar e milhares de quilômetros de país a cruzar. No Mississippi, Biddy viveu a vida típica de uma escrava. Ela deveria trabalhar nos campos de algodão, mas também ajudar em casa, principalmente como parteira durante o nascimento dos seis filhos de Rebecca Smith. Biddy provavelmente aprendeu os deveres de uma parteira – que incluíam o uso de ervas medicinais e habilidades básicas de enfermagem – com colegas escravos imersos no conhecimento tradicional.

Robert Smith foi um dos primeiros convertidos à jovem fé mórmon e em 1847 decidiu mudar sua família, incluindo seus escravos, para o território de Utah. A essa altura, Biddy tinha três filhas. Enquanto a família Smith viajava em carroças e a cavalo, Biddy caminhava atrás, cuidando do gado. Por sete meses, ela caminhou 1.600 milhas (2.754 quilômetros) de Mississippi a Utah com sua filha de 10 anos, filha de 4 anos e um bebê em seu peito.

Os Smith ficaram apenas alguns poucos anos em Salt Lake City antes de partir para San Bernardino, Califórnia, em 1851, onde a igreja Mórmon estava construindo um posto avançado missionário. A Califórnia era o mais novo estado da União, admitido em 1850 como um estado livre. A Constituição da Califórnia era rara em sua denúncia poderosa da escravidão , prometendo: “Nem a escravidão nem a servidão involuntária, a não ser para a punição de crimes, serão toleradas neste estado.” Durante seu tempo lá, Biddy fez amizade com outros negros livres que lhe contaram sobre esta lei, embora ela pareça não ter certeza se ela se aplicava a ela enquanto continuava a servir a família Smith.

Entrar na Cavalaria

Nervoso porque as autoridades tentariam tirar seus 14 escravos, Smith mudou sua família e escravos para um acampamento nas montanhas de Santa Monica e planejou uma fuga para o Texas, amigo da escravidão.

Mas uma cavalaria liderada por Robert Owens, um vaqueiro negro que possuía vários estábulos em Los Angeles, rastreou Smith e o xerife local apresentou um habeas corpus exigindo que Biddy e seus companheiros escravos fossem libertados. Smith lutou contra o decreto e o caso acabou diante do juiz Benjamin Hayes, do Primeiro Tribunal Distrital de Los Angeles.

Mesmo com a forte postura antiescravista da Califórnia, a lei era muito favorável aos brancos sobre os negros e outras pessoas de cor. Na verdade, era ilegal que uma pessoa de cor testemunhasse contra uma pessoa branca no tribunal. E Smith havia subornado o advogado de Biddy para não comparecer ao tribunal. Apesar dessas condições desfavoráveis, o juiz Hayes teve um interesse particular no caso de Biddy e se reuniu em particular com Biddy e outros escravos de Smith para ouvir seu lado da história.

Em vez de aceitar as afirmações de Smith de que as mulheres e crianças escravas eram “membros de sua família” que deixaram o Mississippi com seu próprio consentimento, o juiz Hayes escolheu acreditar em Biddy, que confessou ter medo terrível de ser levada para o Texas. Em uma decisão histórica anunciada em jornais da Califórnia, o juiz Hayes escreveu que “todas as ditas pessoas de cor têm direito à liberdade e são livres para sempre”.

A historiadora Dolores Hayden escreve que a decisão de Biddy de enfrentar Smith foi um ato de profunda bravura.

Para entender a coragem de Biddy em ir ao tribunal contra seu mestre, primeiro é necessário pensar em sua vida no Mississippi, sua completa imersão na cultura da plantação do sul, onde tormentos físicos como chicotadas e água salgada teriam sido punição comum para infrações menores de escravos do sexo masculino e feminino … Os entes queridos de qualquer escravo podiam ser postos à venda – marido, mulher, filho – e vendidos, para nunca mais serem vistos. Nesse contexto, é impressionante a coragem de todos os escravos em arriscar um teste público à justiça dos homens brancos.

Riqueza e serviço

Uma das primeiras coisas que Biddy fez como mulher livre foi escolher um sobrenome para si mesma. Para o resto de sua vida, ela foi conhecida como Biddy Mason. Ela e suas filhas viviam ao lado da família Owens, que continuou a ser um grande apoio e amigas íntimas. Com a cobertura da imprensa do caso no tribunal, Mason chamou a atenção do Dr. John Strother Griffin, um proeminente médico branco que lhe ofereceu trabalho como parteira. Mason também atuou como enfermeira para detentos na prisão do condado.

Com suas décadas de experiência, ela logo se tornou uma das parteiras mais solicitadas em Los Angeles, atendendo às necessidades de residentes ricos e recém-chegados empobrecidos. Depois de economizar por 10 anos, ela seguiu o exemplo de Robert Owens e Dr. Griffin, ambos investidores imobiliários, e comprou um terreno na periferia da cidade entre vinhedos e laranjais.

Sua herdade na Spring Street se tornaria um refúgio, não apenas para sua crescente família, mas para todos os Los Angeles que precisavam de uma mão amiga. Conforme ela lentamente acumulou mais riqueza com propriedades de investimento, Mason deu gratuitamente aos membros da comunidade necessitados. Em 1872, a Primeira Igreja Metodista Episcopal Africana foi organizada em sua sala de estar e ela colocou os fundos para pagar o ministro e os impostos de propriedade da igreja. (A igreja agora tem 19.000 membros .) Em 1884, depois que uma inundação repentina destruiu casas em Los Angeles, Mason abriu uma conta no supermercado Spring Street e instruiu os proprietários a fornecer comida de graça para qualquer pessoa que precisasse, negra ou branca.

Conforme ela crescia, ela se tornou carinhosamente conhecida como “Auntie Biddy” ou “Vovó Mason” em Los Angeles. Quando morreu, em 1891, aos 73 anos, ela acumulou uma fortuna de $ 300.000 (mais de $ 8 milhões em dólares de 2019), que, como vimos antes, ela generosamente usou para ajudar outras pessoas.

“Se você mantiver sua mão fechada, nada de bom pode entrar”, disse Biddy Mason, a famosa frase. “A mão aberta é abençoada, pois dá em abundância ao mesmo tempo que recebe.”

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