Christian Frederick Cole: o primeiro advogado negro da Inglaterra

Nascido na zona rural da Serra Leoa em 1852, Christian Frederick Cole abriu caminho para a Universidade de Oxford e se qualificou como o primeiro advogado negro da Inglaterra. Pamela Roberts aplaude um personagem singular que assumiu algumas das instituições mais arraigadas do oeste – e venceu

“Há um espanto mudo, há alguns dias, no Tribunal de Falências de Londres, com a aparição lá, cuecas na mão, com trabalho a fazer, de um cavalheiro de cor – da tonalidade mais escura. Ele foi recebido por todos os outros membros do bar com a cortesia esperada dos cavalheiros ingleses. Seu discurso ao instrutor, Sir Thomas Chambers, por misericórdia em relação a um jovem infrator contra a lei, mostrou um comando incomum da ‘língua que Shakespeare falava’, uma felicidade de expressão, bom gosto e força intelectual ”. Assim, publicou um documento de 1883, apresentando o primeiro advogado negro da Inglaterra, Christian Frederick Cole.

Cole nasceu na aldeia de Waterloo, na colônia britânica de Serra Leoa, em 1852. Seus pais – Jacob, um reverendo e May Cole – foram descritos como “um negro e negador do tipo mais puro”. Eles obtiveram uma bolsa de estudos para o filho para frequentar a faculdade mais antiga de estilo ocidental da África subsaariana, a Fourah Bay College em Freetown, conhecida como a “Atenas da África Ocidental” por seus altos padrões em latim e grego.

Na Baía de Fourah, Cole tinha um modelo no diretor da escola, o reverendo Edward Jones, que fora o primeiro afro-americano a se formar no Amherst College dos EUA. Ele incentivou Cole a se candidatar a uma das universidades de maior prestígio do mundo: Oxford. A oferta de Cole não era inédita – outro aluno de Fourah, Africanus Horton, havia se tornado um dos primeiros graduados negros de uma universidade britânica quando se formou em medicina em Edimburgo em 1859 -, mas foi audacioso. No entanto, Cole se inscreveu e foi aceito depois de passar nas ‘Respostas’ – exames em grego, latim, aritmética e álgebra.

Em 1872, o pai de Cole morreu e seu tio assumiu a tutela. Cole chegou à Inglaterra em 1873, no auge do colonialismo britânico, em meio a uma iconologia predominante que descrevia os negros como uma subespécie educacionalmente inferior. Ao se matricular na University College – uma das faculdades mais veneráveis ​​de Oxford – para obter um diploma de honra em “moderações clássicas” (clássicos), ele se tornou o primeiro africano negro a estudar na universidade.

O diploma de Cole foi considerado um dos mais difíceis de obter. O futuro imperialista Cecil Rhodes, que chegou a Oxford no mesmo ano, foi rejeitado pelo University College quando se candidatou a um passe em clássicos – uma qualificação mais fácil. Ele se matriculou no Oriel College.

Cole era um estudante não universitário – um acordo que ajudou estudantes mais pobres que poderiam ter dificuldades para pagar as taxas da faculdade. Ele se hospedou em quartos da cidade, com seu tio fornecendo apoio para suas taxas e despesas de moradia.

Em Oxford, ele ingressou na sociedade de debate e seu trabalho foi aplaudido pelo renomado classicista Jowett.

Sua presença inevitavelmente atraiu comentários. Uma entrada do diário de Florence Ward, irmã de William Ward – melhor amigo do dramaturgo irlandês Oscar Wilde – é reveladora. Descrevendo um evento na Christ Church em junho de 1876, Florence escreveu: “Eu espiei o Nigger Coal [sic], cabelos encaracolados e pele tão negra quanto o carvão”. O Oxford Chronicle , relatando a cerimônia da Encaenia de 1878 (uma celebração anual dos fundadores de Oxford), observou: “Alguma diversão foi causada por ‘Three Cheers for Christian Cole’, um cavalheiro de cor, da University College, que havia entrado no alguns momentos antes e estava de pé na área. ” O estudante Coronel Thomas Higginbottom teria dado o apelido de ‘Velho Rei Cole’.

Cole também era um objeto de curiosidade fora da universidade. Um artigo do Oxford Journal de 1877, sob o título ‘Um negro na igreja paroquial’, dizia: “No sábado passado, as lições dos cultos da manhã e da noite na igreja paroquial foram lidas por um negro, Sr. Christian F. Cole. Na tarde, Cole fez um discurso sobre o trabalho missionário na Serra Leoa, na África Ocidental. Depois, ele falou com os detentos na casa do sindicato sobre o mesmo assunto. ”

Uma existência precária

Como membro da sociedade de debate da Oxford Union, Cole contestou vários assuntos, uma vez discutindo a favor da pena de morte. Academicamente, ele não era ocioso; seus ensaios foram elogiados por uma figura não menos do que Benjamin Jowett, de Balliol, um renomado tradutor de Platão que mais tarde se tornaria o vice-chanceler da universidade. Após quatro anos de estudo, Cole obteve seu diploma de honra, tornando-se membro pleno da faculdade em 1877.

No ano passado, no entanto, Cole havia assumido uma dívida significativa de £ 200. Seu tio, com uma família própria para sustentar, foi forçado a interromper sua remessa. Determinado a não apostar nos amigos por dinheiro, Cole procurou outras fontes de renda. Ele era um músico talentoso e, durante algum tempo, ensinou música a estudantes de graduação, entre eles os filhos de Dean of Winchester. Ele também ensinou Responsions, além de preparar os alunos para o exame de divindade, que eles tiveram que passar para se formar.

No entanto, suas tentativas de garantir renda suficiente se mostraram muito precárias, e Cole foi forçado a procurar a assistência do mestre da University College, George Granville Bradley. Bradley produziu uma circular solicitando ajuda para aliviar Cole, declarando “a ausência de extravagância em suas despesas” e observando que “a natureza excepcional do Sr. Cole merece e exige a simpatia e assistência daqueles em Oxford nos quais ele viveu tanto tempo.” crédito a si mesmo ”. O ex-aluno do University College Herbert Gladstone, filho do ex-primeiro ministro William Ewart Gladstone, também apoiou a circular, mas apesar de seus esforços, Cole foi forçado a voltar para casa.

Cole não seria exilado da Grã-Bretanha por muito tempo. Em 1879, seus amigos na Serra Leoa haviam levantado fundos suficientes para retornar a Londres, onde perseguiu seu sonho de uma carreira na lei. Foi um sonho que ele realizou. Em setembro de 1879, Cole se tornou o primeiro membro negro africano da Honorável Sociedade do Templo Interior, uma das quatro prestigiadas Inns of Court de Londres. Depois de mais quatro anos de estudo, ele alcançou outro marco significativo: foi chamado ao tribunal como o primeiro advogado africano a praticar nos tribunais ingleses.

Tinha sido uma longa jornada da vila de Waterloo até a capital imperial, mas Cole permaneceu profundamente ciente de suas raízes africanas. Enquanto estava na Serra Leoa, ele havia sido atraído pelo pan-africanismo, que defendia a união política de todos os habitantes indígenas do continente. Agora, na Grã-Bretanha, sua consciência política em desenvolvimento se manifestava em um poema, Reflexões sobre a Guerra do Zulu , e um panfleto, O que os homens dizem sobre os Negros? , em que ele respondeu às críticas do autor e advogado Frederic Edward Weatherly aos africanos.

Apesar de ser chamado para o tribunal, Cole não conseguiu garantir nenhuma câmara na Grã-Bretanha e, assim, conseguiu um papel de advogado na corte consular de Sayyid Barghash bin Said Al-Busaid em Zanzibar. Seu sucesso durou pouco. Apenas um ano depois, Cole contraiu varíola e morreu em 7 de dezembro de 1885, com 33 anos. Em sua breve vida, ele havia atravessado as barreiras raciais e culturais da Grã-Bretanha vitoriana para esculpir duas estreias históricas. Sua morte prematura reduziu quaisquer outras conquistas que esse homem notável possa ter alcançado.

Leia também!