A verdadeira história de Madame C.J. Walker

Uma nova série da Netflix estrelada pelo vencedor do Oscar Octavia Spencer – estréia em 20 de março, milhões de pessoas em todo o mundo provavelmente ouvirão o nome de Madame CJ Walker pela primeira vez. Conversamos com a bisneta de Walker, A’Lelia Bundles, para descobrir a verdadeira história por trás da mulher apelidada de mulher mais rica do mundo, criada por ela mesma.

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“Sou uma mulher que veio dos campos de algodão do sul. De lá, fui promovido à banheira. De lá, fui promovido à cozinha. E a partir daí me promovi no ramo de fabricação de produtos para cabelos e preparações … Construí minha própria fábrica em meu próprio terreno. ”

– Senhora CJ Walker (julho de 1912)

A vida de Sarah Breedlove (1867–1919) – que mais tarde ficou conhecida como Madame CJ Walker – é uma verdadeira história de ‘farrapos para riquezas’. Ela foi a primeira pessoa em sua família a nascer após a Proclamação de Emancipação de 1863, na plantação da Louisiana, onde seus pais e irmãos mais velhos foram anteriormente escravizados. Quando morreu, aos 51 anos, estava morando em uma mansão a alguns quilômetros do magnata americano John D Rockefeller, uma empresa de produtos para cabelos que dava renda a milhares de mulheres afro-americanas.

A semente do seu sucesso nos negócios foi plantada na década de 1890, quando Breedlove começou a sofrer perda de cabelo como resultado de uma doença comum no couro cabeludo. Desesperada por uma cura, ela começou a testar vários remédios caseiros para os cabelos e tratamentos comprados em lojas, optando por um produto de sua própria criação. Depois de ver seus resultados em primeira mão, Breedlove mudou seu nome para Madame CJ Walker e começou a comercializar seu tratamento capilar como ‘Produtor de Cabelos Maravilhosos da Madame Walker’. Foi uma decisão que a levou a se tornar pioneira na moderna indústria de cosméticos e cuidados com os cabelos pretos – e milionária por padrão. No momento de sua morte, estima-se que seu patrimônio excedeu US $ 1 milhão.

Para coincidir com o lançamento de uma nova série da Netflix que registra sua vida e suas realizações, nossa assistente editorial digital Rachel Dinning sentou-se com a jornalista e autora A’Lelia Bundles – que também é a bisneta de Walker – para descobrir mais sobre o eu inspirador. executiva e os desafios que enfrentou …

Rachel Dinning: Madame CJ Walker superou chances surpreendentes para alcançar um sucesso incrível . O que foi que a fez tão bem-sucedida?

A’Lelia Bundles : Existem pessoas como Henry Ford e Steve Jobs que criaram novas indústrias e podem ser consideradas gênios. Acho que Madame Walker teve algum talento – um talento de marketing que fez seus produtos se destacarem da multidão.

Algumas delas eram de motivação pessoal, mas outras também eram de tempo. A senhora Walker cresceu na Louisiana durante a década de 1870, numa época em que havia muita violência racial contra afro-americanos e suas comunidades. Depois que ficou viúva, aos 20 anos, mudou-se para St. Louis [no Missouri] com sua filha. Ela teve sorte porque seus irmãos haviam se mudado para lá mais cedo; eles eram barbeiros, o que significava que eles tinham um pouco mais de status do que o trabalhador médio.

A barbearia deles ficava muito perto de uma igreja, a Igreja Episcopal Metodista Africana de São Paulo, que tinha a reputação de educar os afro-americanos a ter uma visão internacional das coisas. Eu realmente acho que foram as mulheres desta igreja – mulheres educadas e de classe média – que deram a Sarah Breedlove essa visão de si mesma como algo além de lavadora analfabeta.

Você descreveria Madame Walker como verdadeiramente ‘self-made’?

self-made: feito pela própria pessoa, uma coisa feita pela própria pessoa ao invés de ter sido comprada. Que consegue sucesso através dos próprios esforços

As pessoas criam muito o termo ‘self-made’. No caso de Madame Walker, o termo funciona até certo ponto; ela ganhou esse dinheiro sozinha. Mas ela diria que recebeu ótimas lições de várias mulheres – tanto na igreja quanto em um grupo chamado Associação Nacional de Mulheres de Cor. As mulheres da NACW eram educadas, eram sufragistas e estavam se organizando em torno de questões políticas e sociais. Madame Walker aprendeu com o exemplo deles.

Outros produtos para cabelos pretos estavam no mercado na época. O que diferenciava os produtos de cabelo de Walker?

Na verdade, minha pesquisa mostra que o produto que Madam Walker já existe há séculos – não era novo. Durante esse período, a maioria dos americanos não tinha encanamento interno e a higiene era muito diferente. As pessoas não lavavam os cabelos tanto [como fazem hoje] e, portanto, tinham horríveis infecções de caspa e couro cabeludo. Madame Walker era uma dessas mulheres – e ela realmente começou a perder o cabelo em um ponto.

O remédio envolvia lavar os cabelos com mais frequência e aplicar uma consulta contendo enxofre. Na verdade, esse era um remédio centenário para infecções de pele e couro cabeludo, enquanto Madame Walker gostava de sugerir que a receita lhe veio de um sonho – ela dizia: “Eu tive um sonho e, no sonho, um grande homem africano veio a mim com esta fórmula ”- a verdade é que sua fórmula básica estava em textos médicos de séculos atrás. A chave era o enxofre, que há muito era considerado um ingrediente medicinal.

Havia pessoas fabricando produtos semelhantes, mas a diferença com Madame Walker é que ela era uma especialista em marketing. Ela também conhecia os benefícios de se cercar de pessoas competentes e de capacitá-las a fazer o bem. Juntamente com suas contemporâneas Helena Rubinstein e Elizabeth Arden, ela estava criando uma indústria em uma época em que não havia um sistema de distribuição para vendas internacionais de cosméticos e produtos para cabelos.

Madame Walker não era apenas uma empresária astuta; ela também era uma ativista e filantropo apaixonada. Você pode nos contar um pouco mais sobre essas atividades e como ela lutou pela igualdade?

Como havia tão poucos afro-americanos com o tipo de renda que Madame Walker tinha, ela era frequentemente chamada a dar sua opinião. Ela estava em jornais pretos toda semana em um ponto! Ela tinha uma plataforma para seus produtos capilares, mas usou essa plataforma para seu ativismo político. Você pode chamá-la de ‘influenciadora’ nos termos de hoje.

Todo o seu sucesso acabou se traduzindo em dar dinheiro às causas em que ela acreditava. Em 1911, por exemplo, ela deu um grande presente de US $ 1.000 a um prédio da YMCA em Indianápolis. Essa doação atraiu a atenção da imprensa; as pessoas queriam saber quem era essa “lavadora que virou empresária que virou filantropo”. Quando mais tarde se mudou para Nova York, ela também se envolveu muito com a NAACP [Associação Nacional para o Avanço das Pessoas de Cor] e seu movimento anti-linchamento.

Numa época em que os empregos para as mulheres eram bastante limitados, qual foi a resposta ao sucesso de Madame Walker? Ela enfrentou alguma controvérsia?

Senhora Walker sempre esteve focada no crescimento saudável do cabelo, mas havia pessoas que viam o que ela estava fazendo e pensavam que era sobre mulheres negras alisando os cabelos e tentando imitar os padrões europeus de beleza. A senhora Walker estava plenamente consciente de que isso era uma controvérsia e certa vez disse a um repórter: “Deixe-me corrigir a impressão errônea de que eu aliso os cabelos. Eu cresço cabelo.

Ela comercializou o pente quente, que alisa os cabelos. Ela não inventou, embora as pessoas digam que sim. Pessoas de ascendência africana têm tantas texturas diferentes de cabelo – de muito crespo a muito liso. Se as pessoas queriam mais versatilidade no cabelo, às vezes queriam alisá-lo.

Madame Walker enfrentou alguma discriminação ou racismo?

Senhora Walker certamente enfrentou o racismo da época. Quando ela estava construindo sua mansão em Irvington, Nova York, houve uma reação dos moradores que não queriam um vizinho negro em sua comunidade rica. Quando ela viajou por todo os Estados Unidos, havia hotéis onde os negros não foram autorizados a permanecer, de modo que ela faria para ter que fazer acordos pessoais com amigos e conhecidos. Nos trens também, ela seria forçada a sentar-se em acomodações de Jim Crow [segregadas] (embora, à medida que se tornasse mais bem-sucedida, alguns dos carregadores Pullman pretos encontrassem maneiras de deixá-la mais confortável).

Houve também um incidente em particular que é realmente ilustrativo do tipo de discriminação que ela enfrentou. Madame Walker estava muito à frente de seu tempo; ela tinha um carro elétrico em 1912 e adorava ir ao cinema. Uma tarde, em Indianápolis, ela decidiu ir ao cinema. O preço na placa dizia que os ingressos custavam 10 centavos, mas quando ela chegou ao estande, o jovem branco comprou uma passagem e disse que o preço era 20 centavos. “Mas a placa diz 10 centavos?” ela disse. “São 20 para pessoas de cor”, respondeu o comprador. Madame Walker voltou ao seu escritório e mandou seu advogado processar o teatro. A justiça poética é que agora, em Indianápolis, existe o Walker Legacy Center, construído em 1927, que tem um belo teatro projetado em sua visão.

MADAM CJ WALKER

Quando Self Made – a série Netflix estrelada pelo vencedor do Oscar Octavia Spencer – estréia, milhões de pessoas em todo o mundo provavelmente ouvirão o nome de Madame Walker pela primeira vez. Quão historicamente precisa é a série?

Self-Made não é um documentário. Para atrair o público, escritores e produtores precisam usar licença criativa para adicionar tensão e drama à história. A série depende do conflito de Madame Walker com seu concorrente, e isso é muito exagerado do que realmente aconteceu na vida real. Também existem personagens incluídos que na verdade não existiam, mas existem para desenvolver certos temas. As pessoas não devem tomar essa série como fato; eles devem tomá-lo como entretenimento.

No entanto, Octavia Spencer faz um excelente trabalho em retratar a coragem e a tenacidade de Madame Walker. Ela mostra o quão difícil era para uma mulher iniciar um negócio e torná-lo um sucesso. Ela realmente acertou.

As perucas também são incríveis – e isso é realmente importante. O cabelo é uma parte essencial da vida de Madame Walker, mas também faz parte de uma jornada que todas as mulheres de ascendência africana experimentam. Isso é feito extremamente bem na série. As roupas e os cenários também são maravilhosos – você realmente sente que está nesse período de tempo.

Parece que a senhora Walker está tendo um momento agora – e é realmente muito emocionante. Espero que a série Netflix faça com que mais pessoas se conscientizem dela e que descubram os fatos sobre sua vida.

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